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Les enfants mangent mieux, mais il y a encore matière à amélioration

Tout d’abord, la bonne nouvelle: aux États-Unis, les enfants mangent mieux qu’il ya 20 ans. Maintenant, ce qui n’est pas si bon: ils ont encore beaucoup de chemin à faire avant que leur régime alimentaire, dans son ensemble, puisse être considéré comme étant sain.

Telles sont les conclusions d’une étude publiée la semaine dernière dans l’American Journal of Clinical Nutrition qui comparait les habitudes alimentaires de plus de 38 000 enfants américains entre 1999 et 2012.

Afin de suivre les changements dans l’alimentation au cours de cette période, les chercheurs ont interrogé un groupe représentatif de plusieurs milliers d’enfants (âgés de 2 à 18 ans) chaque année, leur demandant de rappeler ce qu’ils avaient mangé au cours des dernières 24 heures. Sur la base de ces réponses, un score moyen de l’indice de saine alimentation a été déterminé pour chaque année de l’étude.

Ces notes ont régulièrement augmenté, passant de 42,5 en 1999 à 50,9 en 2012. C’est une possibilité sur 100 – et même les notes de 2012 constituent une note globale «médiocre».

“Je suis encouragé par les gains”, a déclaré dans un communiqué de presse l’auteur principal de l’étude, Xiao Gu, étudiant à la maîtrise en épidémiologie à la faculté de santé publique de l’Université Brown. “Notre document fournit la preuve que nous sommes sur la bonne voie.”

Les enfants d’aujourd’hui mangent et boivent moins de calories vides (définies comme des graisses solides, des sucres ajoutés et de l’alcool), ce qui représente environ un tiers de l’amélioration totale du score. Sensibiliser le public sur la malbouffe et les boissons sucrées a probablement joué un rôle, affirment les chercheurs. Les politiques nationales et locales, telles que les taxes sur les boissons gazeuses et les interdictions des distributeurs automatiques scolaires, peuvent également être utiles.

La consommation accrue de fruits, de grains entiers, de fruits de mer et de protéines végétales, ainsi que de légumes verts et de haricots a également donné un coup de pouce ces dernières années.

La coauteure Katherine Tucker, PhD, professeure d’épidémiologie nutritionnelle à l’Université du Massachusetts Lowell, s’est dite légèrement surprise – et très optimiste – de l’amélioration de la consommation de grains entiers.

«Beaucoup de gens pensent que les enfants n’aiment pas les céréales complètes et ne les mangent pas», a déclaré Tucker à Real Simple. “Mais cela montre que les efforts pour les présenter aux enfants fonctionnent.”

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Elle est également heureuse que les enfants mangent plus de fruits et boivent moins de boissons sucrées. «Même si un peu de jus de fruit va bien, nous savons tous que les fruits entiers sont plus nutritifs et contribuent moins à la prise de poids», dit-elle.

La consommation pourrait néanmoins être beaucoup plus élevée dans ces catégories. En 2012, la note moyenne des enfants était de 2 sur 10 pour les grains entiers et de 2,1 sur 5 pour les fruits entiers. “Je pense que la tendance à la hausse est encourageante, mais le niveau de qualité alimentaire actuel est décevant”, a déclaré Gu.

Et toutes les catégories n’ont pas montré d’amélioration: aucun changement significatif n’a été signalé en ce qui concerne la consommation de légumes entre 1999 et 2012, malgré l’importance accordée aux fruits et légumes dans les recommandations diététiques au cours de cette période.

Et la consommation de sodium chez les enfants – qui a été liée à une maladie cardiaque et à une hypertension artérielle plus tard dans la vie – a en fait augmenté. «Le sodium est un goût acquis. Par conséquent, si vous avez l’habitude de manger beaucoup de snacks salés, il sera difficile de réduire votre consommation plus tard», déclare Tucker. “C’est pourquoi il est si important que les enfants se familiarisent avec le goût des vrais aliments, sans tout le sel et le sucre.”

Lorsque Gu et Tucker ont ventilé leurs conclusions en fonction des données démographiques, ils ont constaté une amélioration générale de la nutrition et une réduction des écarts entre les groupes ethniques. Des disparités subsistent toutefois: les scores des enfants blancs non hispaniques sont passés de 42,1 à 50,2 et des enfants noirs non hispaniques de 39,6 à 48,4. Les enfants américano-mexicains avaient les scores les plus élevés, allant de 44,1 à 51,9.

Les enfants de familles à revenu élevé ont réalisé les gains les plus importants au cours de l’étude. Les scores parmi le tiers le plus riche des participants ont augmenté de 23,8%, contre seulement 18,2% dans le dernier tiers.

Les chercheurs ont également découvert que les enfants bénéficiant du programme d’aide nutritionnelle complémentaire (SNAP, anciennement appelé Food Stamps) bénéficiaient d’une amélioration moindre que celle du programme gouvernemental Infantile et enfants (WIC). Les deux fournissent une aide financière, mais la dernière limite les achats aux aliments conformes aux directives alimentaires, dit Gu.

Dans toutes les catégories démographiques, les enfants de moins de 6 ans avaient tendance à avoir une alimentation plus saine que les enfants plus âgés. Cela suggère que de mauvaises habitudes peuvent se développer lorsque les enfants commencent l’école et passent plus de temps à l’extérieur de la maison.

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Dans l’ensemble, les chercheurs ont déclaré que leurs conclusions étaient encourageantes, mais qu’ils devraient néanmoins réveiller les parents qui ne font peut-être pas de la nutrition une priorité.

«On peut avoir l’impression que bien manger coûte cher, mais quand on y regarde de près, certains des aliments transformés pratiques coûtent encore plus quand on considère la nutrition en jeu», déclare Tucker. «Revenir à la simplicité, à des aliments entiers avec une préparation minimale peut faire beaucoup pour que votre enfant ait un régime alimentaire sain.»

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